Jusqu’où peut-on voir à l’horizon ?

Combien de fois, dans une journée sereine à la mer, vous êtes-vous arrêté pour regarder l’horizon… Vous êtes-vous déjà demandé jusqu’où vous pouvez voir ?

L’horizon est la ligne apparente le long de laquelle, dans un endroit ouvert et plat, le ciel semble toucher la terre ou la mer. Il est d’autant plus large que l’altitude du lieu d’où il est observé est élevée.
Si l’on fait abstraction de l’effet de la réfraction atmosphérique, pour un observateur proche de la surface de la Terre, la distance à l’horizon est d=3,57-√h, où d est exprimé en kilomètres et h est l’altitude au-dessus du niveau de la mer exprimée en mètres.

Prenons quelques exemples pour comprendre jusqu’où notre regard peut aller.

Pour un observateur se tenant parfaitement au-dessus du niveau de la mer, avec h=1,70 m (hauteur moyenne des yeux), l’horizon est à une distance de 4,7 km.
Pour un observateur sur une colline ou une tour de 100 mètres de haut, l’horizon est à une distance de 35,7 km.
Du sommet du Gran Sasso (2912 m) l’horizon est d’environ 193 km, donc (comme une chanson populaire des Abruzzes) vous devriez voir non seulement la mer Adriatique, mais aussi la mer Tyrrhénienne, qui, en direction de Rome, est moins de 140 km à vol d’oiseau.